Begrijpen honden menselijke gezichtsuitdrukkingen?

23 november 2019
Een recente studie heeft bevestigd dat honden de emoties achter menselijke gezichtsuitdrukkingen kunnen begrijpen.

Ja, honden begrijpen menselijke gezichtsuitdrukkingen. Iedereen die een hondenmaatje heeft gehad, weet dat honden experts zijn in het lezen van menselijke emoties. De meeste hondenbezitters hebben wel een verhaal te vertellen of herinneren zich dat hun huisdier af en toe leek te weten dat ze zich verdrietig voelden en dat ze een goede knuffel nodig hadden.

Mensen en honden zijn vele duizenden jaren samen geëvolueerd. In zekere zin is het logisch dat we in die tijd een soort communicatie tussen onze soorten hebben opgezet.

Zoals steeds meer studies bevestigen, lijkt het erop dat een groot deel van die gemeenschappelijke taal te maken heeft met menselijke gezichtsuitdrukkingen. Dat wil zeggen, het heeft te maken met ons vermogen om emoties te lezen die op de gezichten van anderen geschreven zijn.

Een recent onderzoek onthult hoe erg honden met mensen verbonden zijn. Het onderzoek levert ook bewijs dat honden verschillende delen van hun hersenen gebruiken om menselijke emoties te verwerken.

Honden kunnen emotionele menselijke gezichtsuitdrukkingen begrijpen

De onderzoekers legden uit dat als een hond zijn hoofd naar links draait, het kan detecteren dat iemand boos, bang of gelukkig is. Als er een verrassing op iemands gezicht staat, dan hebben honden de neiging om hun hoofd naar rechts te draaien.

De hartslag van een hond stijgt ook wanneer hij iemand ziet die een slechte dag heeft. Dit is volgens de auteurs van de studie, die in juni 2018 in het tijdschrift Springer’s journal Learning & Behavior is gepubliceerd.

Honden leven al duizenden jaren in nauw contact met mensen. Als gevolg hiervan hebben honden specifieke vaardigheden geleerd waarmee ze goed kunnen omgaan en communiceren met mensen.

Recente studies hebben aangetoond dat het brein van de hond de emotionele signalen in iemands stem, lichaamsgeur en houding op kan vangen, evenals de gezichtsuitdrukkingen van mensen lezen.

Het onderzoek of honden menselijke gezichtsuitdrukkingen begrijpen

Vrouw aait haar hond

In deze studie observeerden de auteurs wat er gebeurde toen ze honden enkele foto’s lieten zien. Dit waren dezelfde gezichten van twee volwassenen, een man en een vrouw, met verschillende gezichtsuitdrukkingen. Ze deden dit met een proef onder 26 honden terwijl ze aan het eten waren.

De beelden werden strategisch geplaatst op de randen van de gezichtslijn van de dieren. De foto’s toonden een menselijk gezicht met een neutrale uitdrukking of een van de zes fundamentele menselijke emoties. In het bijzonder waren dit:

  • Woede
  • Angst
  • Vreugde
  • Verdriet
  • Verrassing
  • Walging

Honden reageerden sterker en hadden een snellere hartslag wanneer ze foto’s zagen die emotionele toestanden vertoonden zoals woede, angst en geluk. Het duurde ook langer voordat ze na het zien van deze afbeeldingen weer verder gingen met eten. De verhoogde hartslag van de honden suggereerde dat ze in deze gevallen hogere niveaus van stress voelden.

Bovendien hadden de honden de neiging om hun hoofd naar links te draaien toen ze menselijke gezichten zagen die woede, angst of geluk uitten. Het tegenovergestelde gebeurde toen de gezichten verrast leken. Dit komt waarschijnlijk, omdat de honden dit zien als een ontspannen en niet-bedreigende uitdrukking.

Conclusie van het onderzoek

Deze bevindingen ondersteunen het bestaan van een asymmetrische emotionele modulatie in de hersenen van honden. Dit helpt hen dus bij het verwerken van elementaire menselijke emoties.

Volgens de onderzoekers, “negatieve emoties zijn duidelijk stimulerend en lijken te worden verwerkt door de rechter hersenhelft van de hersenen van de hond, en de meeste positieve emoties aan de linkerkant.”

De resultaten ondersteunen die van andere onderzoeken bij honden en andere zoogdieren. Deze studies tonen namelijk aan dat de rechterkant van de hersenen een belangrijkere rol speelt bij het reguleren van de sympathische uitstroom in ons zenuwstelsel naar de stroom naar het hart.

Dit is een essentieel orgaan voor het beheersen van de gedragsrespons ‘vechten of vluchten’ die nodig is om te overleven.

Honden zijn sociale dieren

Man draagt zijn hond

Onderzoek toont aan dat het vermogen om emoties van anderen te herkennen belangrijk is. In feite speelt het een fundamentele rol bij het creëren en onderhouden van sociale relaties tussen dieren die in groepen leven.

Dit vermogen stelt hen dus in staat om de motieven en intenties van andere personen correct te evalueren. Hierdoor kunnen ze hun gedrag tijdens sociale interacties aanpassen.

Voor mensen zijn gezichtsuitdrukkingen een belangrijke informatiebron. Door in nauw contact met mensen te leven, hebben honden dus unieke sociaal-cognitieve vaardigheden ontwikkeld. Op hun beurt stellen deze hen in staat om efficiënt met mensen te communiceren en om te gaan, leggen de onderzoekers uit.